沃尔玛刚刚解雇了500家门店的扫货机器人:“还是人类好用!”

大数据文摘出品

作者:miggy

还在担心机器人会代替人类?沃尔玛,这家美国最大的零售商刚刚叫停了它引以为豪的自动化进程,解雇了500家门店的自动货架扫描机器人(www.chinagateway.cn)。

据华盛顿邮报报道,沃尔玛在本月初终止了与智能机器人公司Bossa Nova Robotics的合作,这家机器人公司为沃尔玛的500家零售商店提供了货架扫描机器人。

疫情期间,沃尔玛的线上出货量激增,电子商务收入比一年前增长了97%。该公司在第二季度财报中表示,由于其在线供应链和杂货业务,销售额有所增长。相比价格高昂并且时常有bug的机器人,他们发现人类更加胜任货架补货这项工作。

沃尔玛于2017年开始使用Bossa Nova Robotics提供的机器人,并先在50个地点进行了初步部署。这也成为了沃尔玛引以为豪的零售自动化的探索案例。货架机器人之后一直扩充到了500个沃尔玛的门店,使用机器视觉扫描货架并确定需要补货的产品。今年早些时候,Bossa Nova机器人公司还表示计划将沃尔玛的自动化商店扩展至1,000家。

沃尔玛终止自动化探索的确切原因目前尚不明确。《华尔街日报》报道说,随着越来越多的人开始在线购物,沃尔玛发现“去货架上给在线订单采货的其实还是人类员工”。这些工人不仅可以执行与机器人相当工作量的库存检查,还不容易出错。此外,沃尔玛美国首席执行官约翰·弗纳(John Furner)曾经表示过担心:“客户在商店看到机器人会有不好的思考“。之前也有报道称,补货机器人有时候会干扰顾客的采购。

例如,一些购物者反馈受到了Auto-S扫描仪的惊吓,该扫描仪大概和一个人一样高,会在你不注意的时候安静地从过道中爬出来,用光束扫过架子,寻找不合要求的物品。商店工作人员说,购物者很容易被这个“庞然大物”吓到。

一年前大规模引入货架和清洁机器人,却引来不少麻烦

一年前,为了节省人工成本,沃尔玛开始大规模引入自动化机器人。其中最多使用的就是Bossa Nova公司的清理地板机器人,和货架分类和补充缺货商品的货架扫描机器人。

当时的沃尔玛称,以前的地面擦洗是一项非常耗时的工作,特别是对于超大面积的零售商店,每天可能要花2到3个小时才能完成。为了引入自动化机器人,沃尔玛增加了600条可以自动分类库存的传送带,以及至少300条可以检查是否上架的机器人。

这些举措曾经引发了业内关于“机器人替代人类“的巨大恐慌。不少媒体称,沃尔玛雇用的机器人越多,完成每个任务所需的人员就越少,它在美国的4600家商店中节省的钱也就更多。

沃尔玛也回应称,尽管减少了地板清洁等工作的劳动力,但它正在招聘员工专注发展其在线杂货业务。全天候的机器人工作马力将使员工减少苦恼并享受“更令人满意的工作”,同时还确保购物者看到更整洁的商店,更宽敞的货架和更快的结账速度。

但是机器的兴起却带来了意想不到的副作用:一些工人说,他们的工作从未像现在这样变得机器人化。通过激励高效率,这些机器迫使员工也提高速度和效率,同时增加了不少额外的负担。有些人还觉得他们现在最重要的任务是训练和照顾他们经常出bug的机器人同事。

沃尔玛在去年5月曾表示,它已将其员工流失率降低至五年来的最低水平,超过40,000名美国工人担任两年前不存在的职位。公司数据显示,该公司大多数美国工人的平均时薪约为14.26美元。

但也有不少工人抱怨说,自动化虽然替代了一些乏味的工作,但也带走了一些简单的乐趣,例如在商店里走来走去。例如,自助结账通道取代了一些收银员,并将大部分工作转移给了客户。但是,当听到包装袋中有意外物品的警报时,工人仍然必须待命,以指导困惑的购物者,修复故障并安抚机器。

抛弃五年合作伙伴,Bossa Nova裁员50%

沃尔玛作为Bossa Nova最大的客户,合同的终止对这家机器人公司产生了重大影响,这家初创公司在疫情期间为自保已经解雇了50%的员工。Bossa Nova的联合创始人Sarjoun Skaff在一份新闻声明中称,由于COVID-19爆发,该公司被迫“精简”其运营,但未对与沃尔玛的合同发表任何评论。

“我无法对沃尔玛发表评论,但是,疫情迫使我们简化了运营并专注于我们的核心技术,” Skaff说。“我们在人工智能和机器人技术方面取得了惊人的进步。我们的零售AI是业界最好的,并且在机器人和固定相机上也能很好地工作,并且我们的硬件,自主权和运营在全球500多家最具挑战性的商店中表现出色。在董事会的全力支持下,我们将继续与零售和其他领域的合作伙伴一起部署这项技术。”

沃尔玛已经与Bossa Nova合作了五年,在声明中沃尔玛表示,“我们在大约500家商店中进行了自动化尝试。我们将继续测试新技术,并在我们自己的流程和应用中进行投资,以最好地了解和跟踪我们的库存,并帮助我们尽快进行补货。”

文章部分参考素材:

https://www.wsj.com/articles/walmart-shelves-plan-to-have-robots-scan-shelves-11604345341?st=8ibb9pvqtng6zrt&reflink=article_gmail_share

https://www.theverge.com/2019/4/9/18302356/walmart-robots-labor-costs-replacing-human-tasks-floors-scanning-inventory

https://www.theverge.com/2020/11/3/21547306/walmart-shelf-scanning-robots-automation-bossa-nova-robotics-contract-ended

https://www.washingtonpost.com/technology/2019/06/06/walmart-turns-robots-its-human-workers-who-feel-like-machines/

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